¿Qué es la parálisis del sueño?

Despierta en una pesadilla. Es la condición en la cual uno se encuentra a sí mismo cuando uno experimenta la “parálisis del sueño”, una experiencia aterradora pero mucho más común de lo que uno cree.

¿Por qué me da la paralisis del sueño?¿Qué pasa si te despiertas y no puedes moverte?

Aquellos que lo han experimentado no lo olvidan: durante el sueño, de repente se encuentran despiertos, pero como paralizados, con la sensación de una presencia externa amenazante que se cierne sobre nosotros o incluso tratando de hacernos daño. La ciencia tiene un nombre y una explicación para esta experiencia, es parálisis en el sueño, o parálisis hipnagógica, un trastorno que pertenece a la categoría de “parasonnias”.

¿De qué se trata la parálisis?

Es un “malfuncionamiento” que puede ocurrir mientras dormimos. ¿Síntomas?En la llamada fase de sueño REM, la fase en la que predominan los sueños vitales, nuestros ojos se mueven, pero el cuerpo está inmóvil, con los músculos “paralizados” por un mecanismo fisiológico. A veces, sin embargo, sucede que el despertar no coincide exactamente con la fase en la que los músculos han recuperado su tono, por lo que uno se encuentra consciente pero incapaz de moverse.

En algunos casos, la combinación de actividad mental onírica y vigilia provoca alucinaciones, casi siempre percibidas como visiones o sensaciones de miedo. El terror, de hecho, es un elemento central de esta experiencia, probablemente causado por una hiperactivación de la amígdala, la parte del cerebro responsable de los mecanismos de ansiedad y miedo.

No es nada raro y se da en muchas partes del mundo

Según un estudio, hasta el 40 por ciento de las personas experimentan parálisis del sueño por lo menos una vez en sus vidas, aunque la mayoría de las personas lo llaman “un mal sueño”. Para una minoría de sujetos, en cambio, se repite más a menudo, y muchas veces las víctimas, sobre todo si no saben de qué se trata, manifiestan una gran angustia que también afecta a la vida.

Parece que las personas que sufren ataques de pánico, y las personas que están muy ansiosas o deprimidas, son más propensas a experimentar este fenómeno. Como grupo, los estudiantes serían los más expuestos.

La neurociencia ha explicado, al menos en parte, de qué se trata. Pero el fenómeno se conoce desde la antigüedad, y para explicar estas terribles experiencias nocturnas se utilizó la intervención de brujas, demonios y fuerzas oscuras. En los relatos de las diversas culturas es común el sentimiento de una presencia extraña en la sala, y el sentimiento desagradable de ser tocado o golpeado.

Los griegos hablaban de pnigalión, o barión, términos relacionados con la dificultad para respirar. En varios países europeos, hay rastros de un cuento de caballero que sube al pecho de los dormidos, o trae consigo espíritus malignos.

Uno de los mitos más estudiados y descritos es el Old Hag of Newfoundland Island, una bruja que ataca a los dormidos y les deja incapaces de gritar o reaccionar. En la cultura de los inuit se habla de un espíritu malvado que intenta apoderarse del cuerpo de una persona dormida, mientras que en Japón el poder en cuestión se llama Kanashibari.

También puede haber un lado positivo para la parálisis del sueño. Jorge Conesa Sevilla, psicólogo, ilustró en un libro algunas técnicas para evitar el pánico a los que deberían ser víctimas, y para explotarlas como una forma de acceder a otra experiencia única, la de los sueños lúcidos, ese es el estado en el que te das cuenta de que estás soñando y -parece- puedes dirigir el sentido de los sueños.

Sobre la parálisis del sueño, la psicóloga Cristopher French y la cineasta Carla MacKin también han hecho un cortometraje (visible aquí, en inglés o al final del artículo) para explicar de qué se trata y posiblemente disminuir el miedo.

En cualquier caso, puede consolar el hecho de que aunque aterroriza, la parálisis en el sueño dura poco: no más de dos minutos, y en la mayoría de los casos unos pocos segundos.

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